Жиры - это класс органических веществ, ведущее назначение которых - энергообеспечение организма. Известно, что молекулы жира обладают большей энергоемкостью по сравнению с углеводами. Так, при сгорании (окислении) 1 г. жира до конечных продуктов - воды и углекислого газа выделяется в 2 раза больше энергии, чем при окислении того же количества углеводов. Жиры являются аккумуляторами энергии, но сгорают они в пламени углеводов. Иными словами, чтобы жиры освободили энергию, необходимо достаточное количество углеводов и кислорода.

Хорошо известно, что длительное голодание легче переносят люди, имеющие толстую жировую прослойку. Велика роль жира как пластического материала в сохранении теплового гомеостаза. Т.е. подкожно-жировая клетчатка сохраняет тепло, не давая ему рассеиваться в пространстве (жир - плохой проводник тепла).

Жировая ткань, будучи материалом рыхлым и мягким, "укутывает" хрупкие органы, предохраняя их от механических сострясений и травм. В организме жир в основном входит в состав различных органов и заполняет пространство между ними.

В народной медицине известно, что тугоплавкие жиры (барсучье, собачье сало), потребляемые человеком, излечивали ряд легочных недугов (туберкулез легких). Однако избыточное введение животных жиров (сливочное масло, свиное сало) способствуют развитию атеросклероза, понижению вентиляции легких и возникновению простудных заболеваний.

Жиры в умеренном количестве необходимы для нормальной жизнедеятельности организма; их дефицит ведет к серьезным нарушениям в организме. Однако избыточное поступление жира с пищей, повышенное отложение его в подкожно-жировой клетчатке, в печени таят в себе немалую опастность для здоровья. Жиры начинают расщепляться в желудочно-кишечном тракте, но процесс этот длительный, так как жир находится в недоступном для ферментов состоянии: для расщепления жира сначала необходимо раздробить его на мельчайшие шарики. Правда, в незначительном количестве жир может всасываться и в цельном виде, нерасщепленным. Затем, он откладывается в подкожно-жировой клетчатке, в виде нейтрального запасного жира, чтобы впоследствии использоваться как источник энергии.

Жиры могут накапливаться в крови. Ожирение крови способствует дефициту в ней белка, который является переносчиком молекул жира. В отсутствии белка кровь приобретает белесый оттенок. В такой крови красные кровяные тельца (эритроциты) склеиваются, в то время как обычно эритроциты легко и свободно скользят вдоль стенок сосудов и относительно друг друга. Нарушение движения эритроцитов приводит к заторам в сосудах. Подобное замедление течения крови нарушает питание тканей и органов, снижает их устойчивость к различным неблагоприятным факторам.

Если же постоянное переедание сочетается с длительно продолжающимися стрессовыми состояниями, в кровь интенсивно выделяются гормоны, адреналин, норадреналин. Они, в свою очередь, не только способствуют расщеплению жира в подкожно-жировой клетчатке и увеличивают содержание жирных кислот в крови, но и широко открывают двери для холестерина. Ожирение крови усиливается, также, при повышенном введении в организм поваренной соли.

В организме сформировался механизм для предупреждения вредного влияния ожирения крови, в течение нескольких часов очищающий кровь от нерастворимых в ней жировых капель. Уже само по себе длительное переваривание жиров в желудочно-кишечном тракте предупреждает быстрое и массированное насыщение крови продуктами расщепления жира.

И все же с жирами мы получаем биологически ценные вещества: ненасыщенные жирные кислоты, фосфатиды, некоторые жирорастворимые витамины, в частности А, Е, К.

Определенное значение имеет качественный состав жиров, входящих в пищевой рацион. Стимулирующее воздействие на защитные механизмы организма оказывают ненасыщенные жирные кислоты. Они так же, как и некоторые аминокислоты белков, относятся к незаменимым, т.е. не синтезируемым в организме компонентам. Потребность в них может быть удовлетворена только за счет пищи, прежде всего за счет растительных масел (подсолнечное, хлопковое, оливковое, кукурузное и др.).

Суточная потребность в жирах зависит от энергозатрат и возраста человека. Так, в суточный рацион пожилых людей следует включать не более 75 - 80 г. жиров. Примерно 30% общего количества жиров должны составлять растительные масла. Необходимо иметь ввиду, что жиры входят во многие пищевые продукты. Ими богаты некоторые виды мяса и рыбы, сыр, кондитерские изделия.